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O que o nascimento da planilha nos ensina sobre IA generativa


Quando a planilha foi lançada em 1979, period um software program desconcertante. As pessoas não tinham ideia do que estavam olhando. Uma tela de computador preenchida com uma grade de números? Como Keith Houston explica em sua nova história da calculadora de bolso, Império da Soma, eles não perceberam que as linhas e colunas de uma planilha poderiam ser funcionais e não decorativas. Acostumados a escrever números à mão em uma folha de papel quadriculado de 11 por 17 polegadas projetada para contabilidade, eles digitavam os mesmos números na grade do computador e então faziam o que haviam feito nas últimas duas décadas: calculavam as somas. com uma calculadora.

Isso representou um grande problema para Dan Bricklin, o inventor da planilha digital, e seus colegas Bob Frankston e Dan Fylstra. Quando Frankston apresentou seu produto, “VisiCalc”, na Nationwide Laptop Convention em 1979, o público consistia quase inteiramente de amigos e associados. Frankston contou apenas dois estranhos na plateia, os quais saíram antes do ultimate.

Na semana passada, argumentei que, para ter uma ideia do futuro da IA ​​generativa, deveríamos procurar paralelos em tecnologias mais antigas. Ao examinar várias inovações anteriores, podemos ter uma ideia das oportunidades e dos perigos que temos pela frente. Desta vez, quero examinar a ideia de Bricklin, a planilha digital.

Apesar do início hesitante, o VisiCalc rapidamente se tornou um fenômeno. Ao ver aqueles dois estranhos saírem de sua apresentação em 1979, Bob Frankston dificilmente ousaria esperar que, três anos depois, os computadores Apple II estivessem sendo vendidos como “acessórios VisiCalc” – a taxa de inscrição de US$ 2 mil para ter acesso à planilha, um Milagre de $ 100. Não é de surpreender que tenham sido os contadores os primeiros a perceber e impulsionar a demanda.

Bricklin relembrou em uma entrevista de 1989 para a revista Byte: “se você mostrasse isso para uma pessoa que tivesse que fazer trabalho financeiro com planilhas reais, ela começaria a tremer e diria: 'Passei a semana inteira fazendo isso'. Então ele enfiaria os cartões na sua cara.”

Há um paralelo muito claro entre a planilha digital e a IA generativa: ambas são aplicativos de computador que colapsam o tempo. Uma tarefa que poderia levar horas ou dias pode ser concluída repentinamente em segundos. Portanto, aceite por um momento a premissa de que a planilha digital tem algo a nos ensinar sobre IA generativa. Que lições devemos absorver?

Primeiro, a tecnologia certa no lugar certo pode assumir o controle muito rapidamente. No tempo que leva para se qualificar como revisor oficial de contas, as folhas de cálculo digitais devastaram uma indústria substancial de trabalho cognitivo, de preenchimento de linhas e colunas, de retirada de calculadoras electrónicas e de introdução de números. Os funcionários de contabilidade tornaram-se excedentários em relação às necessidades, e a capacidade de um único trabalhador para realizar operações aritméticas foi multiplicada mil vezes – e em breve um milhão de vezes – quase da noite para o dia.

A segunda lição é que o efeito no mercado de trabalho não foi o que esperávamos. O Bureau of Labor Statistics estimou que havia 339 mil contadores e funcionários de contabilidade trabalhando nos EUA em 1980, na época em que o VisiCalc começou a decolar. Em 2022, a agência contabilizou 1,4 milhão de contadores e auditores. Esses dois números não são diretamente comparáveis, mas é difícil argumentar que a contabilidade foi dizimada pela planilha. Em vez disso, há mais contabilistas do que nunca; eles estão apenas terceirizando a aritmética para a máquina.

A planilha também esclarece algo que ainda não sabemos sobre a IA generativa – ela favorecerá o oprimido ou o líder? Irá remodelar os empregos para torná-los mais interessantes ou deixará os humanos com tarefas tediosas?

A planilha digital é um exemplo de tecnologia que automatizou as tarefas mais tediosas da contabilidade, aprimorando empregos que já eram bem remunerados e interessantes. Pode ser que a IA generativa faça algo semelhante numa escala maior, deixando os humanos lidarem com as grandes questões criativas enquanto a máquina lida com os detalhes incômodos.

A IA generativa foi testada em uma variedade de experimentos no native de trabalho, por exemplo, ajudando funcionários de suporte técnico on-line a solucionar problemas de clientes. Os primeiros testes sugerem fortemente que os chatbots mais recentes contribuem para a produtividade de todos, mas particularmente para a produtividade do pessoal menos qualificado. Isto é encorajador, mesmo que o atual ritmo de mudança torne demasiado cedo para estarmos totalmente confiantes quanto ao próximo passo.

É esse ritmo de mudança que me faz parar. Ethan Mollick, autor do próximo livro Co-Inteligência, me diz “se o progresso na IA generativa parar agora, a planilha não é uma má analogia”. Teríamos algumas mudanças dramáticas no native de trabalho, uma tecnologia que capacitasse amplamente os trabalhadores e criasse bons novos empregos, e tudo ficaria bem. Mas isso vai parar tão cedo? Mollick duvida disso, e eu também.

Observar a forma como as planilhas são usadas hoje certamente sugere um alerta. Eles são infinitamente mal utilizados por pessoas que não são contadores e que não usam os cuidadosos protocolos de verificação de erros incorporados à contabilidade há séculos. Economistas famosos que usam o Excel simplesmente não conseguiram selecionar as células certas para análise. Um banco de investimento utilizou a fórmula errada num cálculo de risco, duplicando acidentalmente o nível de assunção de riscos permitido. Os biólogos têm digitado os nomes dos genes, apenas para que o Excel corrija automaticamente esses nomes em datas.

Quando uma ferramenta é onipresente e conveniente, nós nos atrapalhamos sem realmente entender o que a ferramenta está fazendo ou por quê. E isso, como um paralelo para a IA generativa, é alarmante.

Escrito e publicado pela primeira vez no Tempos Financeiros em 9 de fevereiro de 2024.

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