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A nova maldição dos minerais críticos


Aqui é o Yves. Este artigo discute as altas probabilidades da chamada maldição dos recursos reaparecer na forma de exploração igualmente subótima de novos minerais essenciais como lítio e cobalto. É preciso se perguntar o quanto da maldição dos recursos pode ser evitada. Por exemplo, pode-se argumentar que ela opera nos EUA, mas regionalmente. Veja como a Virgínia Ocidental, que foi explorada para carvão, tornou-se pobre e poluída, ou como áreas que foram fortemente fraturadas sofreram contaminação de aquíferos, a ponto de a água da torneira poder ser incendiada.

Por Rabah Arezki, pesquisador sênior da Fundação para Estudos e Pesquisa sobre Desenvolvimento Internacional (FERDI); Diretor de Pesquisa do Centro Nacional Francês de Pesquisa Científica (CNRS); pesquisador sênior da Harvard Kennedy College, e Frederick Van Der Ploeg, professor de Economia da Universidade de Oxford. Originalmente publicado em VoxEU

Uma corrida está acontecendo entre as potências globais para garantir acesso a minerais críticos para alimentar as transições simultâneas de energia e digitais que o mundo está vivenciando. O crescimento extraordinário na demanda por minerais críticos está colocando pressão ascendente nos preços e estimulando novas descobertas de minerais críticos em todo o mundo. No entanto, em países em desenvolvimento, essa nova bonança apresenta oportunidades, mas também riscos importantes. Esta coluna argumenta que, na ausência de mudanças no sistema de governança, a corrida por minerais críticos corre o risco de criar uma “nova maldição dos minerais críticos”.

Embora tanto a transição energética quanto a digital dependam de tecnologias que exigem minerais críticos, é a transição para energia limpa que está mais proeminentemente associada ao uso intensivo desses minerais. Tecnologias incluindo turbinas eólicas, energia photo voltaic fotovoltaica, redes de eletricidade, veículos elétricos e energia nuclear exigem minerais como cobre, lítio, níquel, silício, cobalto, elementos de terras raras e urânio. Espera-se que a demanda por esses minerais cresça muito rapidamente à medida que a transição para energia limpa ganha ritmo.

Em face desse crescimento na demanda, a oferta limitada de minerais críticos já está pressionando seus preços para cima. A Agência Internacional de Energia (2021) prevê que a demanda mineral por tecnologias de energia limpa aumentará pelo menos quatro vezes até 2040 para atingir as metas climáticas, com crescimento particularmente alto para minerais necessários para veículos elétricos. Espera-se que grafite, níquel, lítio e minerais de terras raras testemunhem uma demanda explosiva no cenário de cumprimento das metas climáticas. Nesta coluna, argumentamos que a bonança da exploração em países em desenvolvimento cria oportunidades, mas também riscos importantes, especialmente para países em desenvolvimento (Arezki e van der Ploeg 2023).

A produção de minerais críticos é relativamente dispersa. No entanto, a questão saliente é onde a produção residual de minerais críticos líquidos do consumo doméstico (ou seja, exportações), especialmente de minerais críticos brutos, está concentrada. A produção de minerais críticos é altamente prevalente nos principais blocos econômicos – China, EUA e UE. Esses blocos normalmente consomem mais do que produzem, tornando-os dependentes de exportadores de minerais críticos brutos. Austrália, Rússia, Cazaquistão, República Democrática do Congo, Moçambique, Chile, África do Sul e Zimbábue, assim como muitos outros, são importantes exportadores de minerais críticos brutos e, portanto, são cortejados por superpotências que se esforçam para garantir suprimentos seguros de tais minerais.

A geografia da mineração versus o processamento de minerais críticos é muito reveladora. A China domina completamente o em processamento de cobre, níquel, cobalto, terras raras e lítio, mas só domina na Produção de terras raras. Chile e Peru dominam na produção de cobre, Indonésia domina na produção de níquel, RDC domina na produção de cobalto, e Austrália e Chile dominam na produção de lítio. É incompreensível que a China seja o produtor dominante na economia mundial de energia eólica offshore, energia eólica onshore, energia photo voltaic e veículos elétricos e tenha 40-45% de participação world na produção de caminhões com células de combustível, bombas de calor e eletrolisadores (Leruth et al. 2022).

Muitos países em desenvolvimento, incluindo o Zimbábue, tentam maximizar o valor de seus minerais crus críticos criando cartéis. Historicamente, em resposta à parcela injusta que acreditavam receber da exploração desses minerais críticos, os países em desenvolvimento criaram cartéis de produtores, como a OPEP. Embora esses cartéis possam obter preços mais altos para esses minerais críticos e adicionar receita aos cofres do governo, na prática, as economias avançadas acabam encontrando fornecedores alternativos (por exemplo, produtores não OPEP) ou desenvolvem produtos alternativos (como óleo de palma sintético ou óleo de xisto). Subir na cadeia de valor seria um caminho melhor, mas isso também se mostrou difícil. O risco de cartelização é outra fonte de preocupação para as principais potências econômicas dependentes de exportações de países em desenvolvimento. A distribuição desigual da produção de minerais críticos, no entanto, provavelmente se difundirá à medida que os preços elevados direcionam os esforços de investimento em exploração e, eventualmente, levam a mais descobertas (Arezki e van der Ploeg 2019). Um caso em questão é a produção de lítio, cujo preço caiu após temores de escassez diante do crescimento extraordinário da demanda.

O aumento das atividades de mineração em torno de minerais críticos terá consequências ambientais, de saúde e sociais severas. De fato, as atividades de mineração podem causar danos irreversíveis ao meio ambiente e também são uma fonte significativa de emissões de gases de efeito estufa, prejudicando as metas climáticas. A mineração de minerais críticos é intensiva no uso de água e também pode contaminar a água, especialmente em lugares onde os padrões e controles são fracos. Além disso, em lugares onde os padrões trabalhistas são fracos, as condições de trabalho podem ser muito duras e o trabalho infantil também é desenfreado. Esses lugares incluem a República Democrática do Congo, mas a RDC se tornou a queridinha dos EUA e da UE, apesar dos enormes desafios de governança, por conta da negociação de contratos fora da China.

O risco de danos ambientais é exacerbado pela política NIMBY (não no meu quintal) dos países industrializados que consomem esses minerais críticos abundantemente. Há amplo espaço aqui para corporações internacionais, especialmente aquelas sediadas em países industrializados, para intensificar seus esforços e aderir aos seus padrões nacionais para evitar um desastre ambiental e de saúde nos países mais vulneráveis ​​onde esses minerais são extraídos. Se não forem confrontadas, essas degradações ambientais deixarão para trás pessoas nos países em desenvolvimento onde os minerais críticos são extraídos.

O novo ambiente geopolítico em que os países em desenvolvimento se tornam o centro das atenções das grandes potências provavelmente desacelerará ou reverterá a democratização em muitos países em desenvolvimento. Isso ocorre porque novos “aluguéis geopolíticos” para líderes alinhados com superpotências estão de volta. Isso não é um bom presságio para os cidadãos e as perspectivas de governança econômica melhorada nos países em desenvolvimento.

Líderes de países como a República Democrática do Congo foram cortejados simultaneamente pela China e pelos EUA. Isso apesar do histórico ruim em termos de governança e abusos de direitos humanos. A bonança de minerais críticos não é necessariamente uma boa notícia, no entanto. Os países em desenvolvimento tradicionalmente não administram bem os lucros da exploração de seus recursos naturais. Isso tem sido às custas de seus cidadãos. O novo ambiente geopolítico pode piorar as coisas.

O histórico dos países em desenvolvimento na gestão de seus recursos naturais tem sido de fato abaixo da média, tanto que o termo “maldição dos recursos” foi cunhado para descrever o paradoxo de países ricos em recursos naturais com desempenho pior do que países pobres em recursos. As consequências macroinstitucionais dos recursos tradicionais oferecem lições sobre o que evitar ao gerenciar booms em minerais críticos. Além disso, a regulamentação em nível nacional muitas vezes falhou em abordar questões de superexploração de recursos naturais, bem como deslocamento, degradação ambiental e risco à biodiversidade, que geralmente são melhor administrados por comunidades locais. O trabalho da falecida Elinor Ostrom lança luz importante sobre o design de comunidades de usuários auto-organizadas para alcançar a sustentabilidade na exploração de recursos naturais, o que pode ser saliente para acertar a governança de booms de materiais críticos.

Várias iniciativas internacionais existentes se concentraram principalmente na transparência, como a Extractive Trade Transparency Initiative (EITI). O desenvolvimento de normas ambientais, sociais e de governança corporativa (ESG) tem raízes no movimento de investimento socialmente responsável que começou na década de 1970. Não está claro se e como as normas ESG poderiam ser aplicadas, considerando sua natureza voluntária. Um sinal encorajador é que os consumidores em economias avançadas parecem estar mudando seu comportamento em relação ao meio ambiente. Mas o comportamento do investidor, especialmente em países em desenvolvimento, pode não ser tão passível de mudança. O desafio com todas essas iniciativas internacionais é a dificuldade em traduzi-las para o contexto certo e promover a propriedade, especialmente nos níveis native e nacional.

Para evitar uma nova maldição de minerais críticos, as economias em desenvolvimento e avançadas precisam construir um novo modelo de governança internacional que leve em conta as interdependências relacionadas à paz e estabilidade, saúde world e questões ambientais e climáticas em um mundo cada vez mais organizado em blocos. Se as externalidades devem ser internalizadas, um novo modo internacional de governança efetivamente fornecerá transferências de tecnologia de economias avançadas para economias em desenvolvimento para fornecer as ferramentas para lidar com a ameaça das mudanças climáticas e atingir as metas climáticas, inclusive movendo cadeias de valor de minerais críticos. Essa governança internacional também deve promover o acesso efetivo aos mercados de capital internacionais por meio de, por exemplo, títulos verdes, naturais ou azuis em vez de empréstimos opacos lastreados em recursos. Os países em desenvolvimento também precisam mudar sua governança doméstica para garantir que o investimento estrangeiro direto forneça conteúdo native, proteção ambiental e empregos para lidar com o crescente descontentamento em comunidades onde a mineração ou outras indústrias extrativas operam.

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